"지금, 세계 언어의 절반 정도가 죽어가고 있다"
1974년, 영국령 맨 섬에서 맹크스어를 할 줄 알던 마지막 인물 네드 매드럴이 세상을 떠나며 맹크스어가 사라졌다. 1990년 와포어의 마지막 사용자 가운데 한 사람이었던 로라 소머설이 죽었다. 1992년, 카프카스 북서부에서 사용되던 우비크어의 마지막 사용자 에센크가 죽었다. 지난 5백 년 동안, 우리에게 알려진 세계의 언어들 중 거의 절반 가량이 사라졌다. 에트루리아어, 수메르어, 컴브리아어, 메로에어, 콘월어, 음바바람어...

언어는 의사소통의 도구 이전에, 인식의 틀이다. 또한 한 민족이 경험한 모든 것을 체계화하고 분류한 방식이기에 이는 인류 전체의 유산이다. 언어는 공기, 물, 석유 등과 같이 신중한 계획 아래 운영되어야 하는 자원에 가까우며, 언어의 사멸은 환경 파괴와 동일한 영향력을 지니고 있다. 그럼에도 아직, 사멸 위기에 놓인 언어는 멸종 위기에 처한 동물보다 못한 취급을 받고 있는 것이 현실이다.

<사라져 가는 목소리들>은 사멸 위기에 처한 언어와 민족, 그리고 그들의 고유 문화가 현재 직면한 위협을 알리고 있는 책이다. 각각 인류학자이자 언어학자들인 지은이 다니엘 네틀과 수잔 로메인은 언어를 도구가 아닌 생태계에서 살아 숨쉬는 유기체로 보면서, 언어의 사멸은 정치와 경제, 역사와 문화, 환경 등과 어떠한 관계를 갖고 있는지를 분석한다.

일반적으로 소수 민족의 언어가 원시적일 것이라고 생각하지만, 우월한 언어란 없다. 태평양 지방에서 쓰이는 언어들은 현대 과학이 구별하지 못하는 수 백 가지의 물고기와 나무를 표현할 수 있으며, 남미 지방의 투유카어는 "그는 축구를 한다"는 하나의 문장을 특별한 동사의 선택을 통해 다섯 가지로 표현할 수도 있다. 인도유럽어족이 현재의 문명을 일궈낸 것은 우연의 일치에 지나지 않는다.

이러한 언어의 사멸은 농업 혁명과 산업 혁명의 확산, 그리고 세계화가 가져온 결과이다. 토착민들은 지배자들의 언어를 강요받았으며, 또한 경제적 이익을 위해 스스로 자신들의 언어를 포기하기도 하였다. 지은이들은 언어 사멸은 전 세계적인 생태계 붕괴 현상과 맞물려 진행됨을 지적한다. 그들의 언어와 생태계를 보존하기 위해선 지역 생태계의 개발과 통제를 지역민들에게 맡겨야 하며, 현지민들의 직접적인 노력으로 가정과 사회에서 활발하게 쓰여야 한다고 말한다. 무엇보다 진정한 다문화주의가 뿌리내릴 때에야말로 많은 언어들은 오랫동안 생명력을 갖게 될 것이다.

그렇다면 한국어는 과연 안전할까? 59쪽에 나온 표에 따르면, 한국어는 세계 상위 15개 언어 중 하나이다. 사용자는 모두 7천 5백만에 달하는 12위의 언어로, 이 표에 따르면 한국어는 꽤 안전한 언어이다.하지만 사용자 수가 많다는 것이 그 언어의 안정성을 보장하는 것은 아니다. 우리는 이미 고유어를 여럿 잃었으며, 일상 언어엔 수많은 외래어가 섞여 있다. 심심찮게 영어 공용화론이 흘러나오고, 영어를 잘 하기 위해 혀를 찢는 수술을 받는다는 이야기까지 듣고 보면 한국어의 위치는 꽤 위태로운 상황에 놓여있는지도 모른다. 책에 나오는 한 아메리카 원주민의 이야기는 많은 것을 시사한다.

"이 세상에서 살아남으려면 백인들의 말을 알아야 한다.
그러나 영원히 살아남으려면 우리 말을 알아야 한다."

언어인류학과 생태학을 연계하여 반세계화의 시각에서 논의하고 있는 점이 참신하며, 위태로운 한국어의 현재 위치와도 연관지어 읽을 수 있어 시사하는 바가 크다. 번역자와 편집의 노력으로 어려울 수 있는 주제임에도 매끄럽게 읽히며, 실로 묶는 정통 양장 제본 방식인 사철 양장을 사용해 그 노력을 더욱 오래 보존할 수 있게 했다는 것이 출판사측의 설명. - 조선영(2003-11-07) -알라딘
머리말

첫번째 그 많던 언어들은 모두 어디로 갔을까?
살해인가, 자살인가
사멸의 길 위에 선 언어들
왜 언어의 죽음을 막아야 하는가?
언어도 자원이다

두번째 언어의 다양성과 생물의 다양성
언어는 몇 종류가 있을까?
한 언어의 확산은 다른 언어를 위축시킨다
위기에 처한 언어 다양성
언어와 생물계의 공통점들

세번째 잃어버린 언어, 잃어버린 세계
급진적인 사멸
점진적인 사멸
우월한 언어란 없다
"내 돼지"가 담고 있는 세 가지 의미
디르발어의 독특한 명사 분류법
사라진 언어, 사라진 지식

네번째 "언어의 생태학"
천국의 바벨탑, 파푸아뉴기니
"평등한" 이중 언어 국가
언어 소멸의 세 가지 유형
언어를 위험에 빠뜨린 변화들

다섯번째 확산과 정복의 물결
구석기 시대의 언어 상황
신석기 혁명과 언어의 확산
인구 증가의 불균형이 끼친 영향
신세계의 언어를 정복하다
손 닿지 않은 세계

여섯번째 자발적 강제와 경제 발전의 유혹
언어의 사회적 계급
경제 발전의 두 얼굴
첫번째 희상자, 켈트어
밀려나는 토착어들
이중의 위험

일곱번째 왜 언어를 보존해야만 할까?
"소극적 방임"이라는 서구의 이기주의
강제된 선택
개발, 생물다양성, 그리고 언어가 말해 주는 것
생태계 보존의 열쇠는 언어 속에 있다
언어의 권리와 인간의 권리

여덟번째 살아 있는 미래를 위하여
지구적으로 생각하고, 지역적으로 행동하기
국가적 지원의 한계
언어 없는 땅, 심장 없는 땅
누가 다양성을 두려워하나?
천연 자원으로서의 언어
언어를 보전하기 위한 위로부터의 전략

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